For 17 år siden fortalte han sandheden om SARS. Nu skal han bekæmpe Kinas nye dødsensfarlige virus

Den 83-årige læge Zhong Nanshan er blevet Kinas ansigt udadtil i kampen mod den livsfarlige coronavirus, der indtil videre har kostet 42 mennesker livet og smittet over 1200.

 

Da den farlige SARS-virus hærgede i Kina i 2003, gjorde Zhong Nanshan noget, som kun de færreste turde på det tidspunkt.

Han fortalte sandheden.

Den i dag 83-årige kinesiske læge og specialist i luftvejssygdomme gav et åbenhjertigt interview om, hvor alvorligt udbruddet af SARS egentligt var, skriver Reuters i et portræt.

»Jeg kunne ikke stoppe mig selv. Jeg sagde, at det slet ikke var under kontrol,« har Zhong Nanshan senere fortalt i en dokumentar på kinesisk stats-TV fra 2016 om SARS-udbruddet, der kostede op mod 800 mennesker livet og spredte sig til 30 forskellige lande. Kinas myndigheder har siden fået stærk kritik for at skjule, hvor slemt udbruddet rent faktisk var.

I spidsen for den nationale sundhedskommission

Nu er Zhong Nanshan udpeget til at stå i spidsen for den enhed nedsat af Kinas nationale sundhedskommission, der skal bekæmpe den SARS-lignende coronavirus, der i disse dage spreder sig i Kina. Indtil videre er mindst 42 døde, og op mod 1300 er smittet af den mystiske virus, der endnu ikke findes en vaccine mod.

I mindst 12 byer med samlet cirka 35 millioner indbyggere har man lukket helt eller delvist ned for den offentlige trafik, mens flere store turistattraktioner, heriblandt Shanghai Disneyland og Den Store Mur i Beijing, er lukket.

Kinesiske netbrugere hylder Zhong Nansnans fysik. Her gør han sig klar til at tage en aftensvømmetur på et hotel i Guangzhou. Billedet er taget for 15 år siden, hvor han var omkring 68 år. Fold sammen
Læs mere
Foto: Goh Chai Hin/AFP/Ritzau Scanpix.

Siden SARS har Zhong Nanshan været et kendt ansigt i Kina. Ikke mindst på grund af sin imponerende fysiske form for en mand i en moden alder. Billeder af ham i træningstøj og i vandet er gået viralt på de sociale medier i Kina de seneste dage. Billederne af ham bliver også brugt i statslige medier som China Daily, som har døbt ham »SARS-helt«.

Zhong Nanshan har siden SARS også talt ærligt om Kinas problemer.

»Hvad er pointen med at være nummer ét målt på BNP, hvis det at spise, drikke og trække vejret er tvivlsomt,« har han sagt i et interview med kinesiske medier om fødevaresikkerhed og luftkvalitet i 2013.

Zhong Nanshan ankommer her til Jinyintan Hospital i Wuhan den 19. januar for at undersøge virusudbruddet. Fold sammen
Læs mere
Foto: China Daily/Reuters/Ritzau Scanpix.

Mandag var det Zhong Nanshan, der for første gang bekræftede over for offentligheden, at den hidtil ukendte virus kunne smitte mellem mennesker. Han var ankommet til Wuhan søndag med et hold eksperter for at undersøge udbruddet af smitte, som kan spores tilbage til et marked tæt ved byens banegård. Her blev der angiveligt solgt eksotiske dyr som hulepindsvin, ræve, slanger og skældyr.

Zhong Nanshan fandt ud af, at udbruddet var mere alvorligt, end myndighederne i byen havde fortalt i offentligheden, fortæller kilder til The Wall Street Journal.

Tirsdag holdt Zhong Nanshan et pressemøde i Guangzhou, hvor han har base. Her sagde han, at Kinas myndigheder har været ærlige og transparente i deres måde at håndtere krisen på.

Har myndighederne grebet ind for sent?

Men fra andre kanter rejses det kritiske spørgsmål om, hvorvidt de lokale myndigheder har grebet ind for sent.

Flere medier beretter om, hvordan der så sent som søndag blev holdt en gigantisk fællesspisning i byen, hvor cirka 10.000 familier var samlet for at fejre det kinesiske nytår, som skydes i gang fredag ved midnat. Tidligere i denne måned holdt Wuhans politiske topledere deres årlige møde i byen, der strakte sig over flere dage. Her var virusudbruddet ikke på dagsordenen, på trods af at de første tilfælde af sygdom var blevet opdaget i december.

En rådgiver for lokalregeringen fortæller til The Wall Street Journal, at fokus på det tidspunkt var på at bevare en facade af stabilitet.

»Alle var blindt optimistiske,« siger han til avisen.